半径仅1569公里,海洋却比地球还大,科学家相信其中存在外星生命

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宇宙中是否存在外星生命?对于这个问题,相信绝大多数人给出的答案都是肯定的,那么外星生命会在哪里呢?或许我们不需要把目光放得太远,因为在太阳系中就可能存在外星生命,例如木星的第四大卫星——木卫二。

半径仅1569公里,海洋却比地球还大,科学家相信其中存在外星生命

观测数据显示,木卫二半径仅1569公里,虽然它的体积比月球还小,但是它却拥有一片巨大的冰下海洋,其规模甚至比地球还要大。一颗小小的星球,海洋却比地球还大,这已经很引人注目了,而更吸引人的是,科学家相信其中存在外星生命。


半径仅1569公里,海洋却比地球还大,科学家相信其中存在外星生命

虽然木卫二发现于1610年,但直到1979年,人类才第一次对这颗星球进行了精确成像,上图为旅行者2号传回的图像,从中可以清楚地看到木卫二上存在纵横交错的地表纹理,并且其表面的陨石坑非常少,并不是之前想象中的那样密密麻麻。

科学家推测,这些纹理是木卫二表面的冰层反复地撕裂、碰撞,然后又被封冻所形成的,而正是因为这种活跃的地质活动,其表面的那些年代较为古老的陨石坑都被“抹去”了。那么木卫二内部的能量来自哪里呢?答案就是木星。

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木卫二沿着一个椭圆形的轨道围绕着木星公转,这就造成了它时而离木星远,时而离木星近,在木星强大引力的作用下,木卫二的星体就会被不断地拉伸和挤压,在这个过程中,其内部的物质就会因为反复屈伸而持续地摩擦生热,从而在其核心形成了一个稳定的热源。

1989年,伽利略号木星探测器发射升空,并于1995年底成功进入了环绕木星的运行轨道,在接下来的日子里,它为我们传回了木星及其众多卫星的大量实测数据,其中当然也包括木卫二。根据伽利略号提供的木卫二重力场以及磁场的数据,科学家分析出了的木卫二内部的结构。


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如上图所示,木卫二有一个较为致密的金属内核,其外部包裹着一层主要由硅酸盐构成的岩层,最外层则是一层冰,在冰层和岩层之间,存在着由大量液态水形成的冰下海洋,其深度在80至170公里之间。相对而言,地球海洋平均深度只有3.6公里,从规模上来看,木卫二的海洋比地球还大。

(注:维持液态水的能量来自于木卫二核心的热源)


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2016年,科学家观测到木卫二发生了一次巨大的水汽冰羽喷发,其高度达到了200公里左右,这被认为是木卫二存在冰下海洋的直接证据,在对其进行分析之后,科学家发现羽流气体中存在甲烷、二氧化碳、氨以及氢等分子的混合物,这就说明了,在木卫二的冰下海洋中含有孕育外星生命所需的合适的化学物质。

而根据“星云假说”,太阳系内的众多天体都是形成于同一片原始星云,因此生命所需要的其它元素(如硫、磷)在木卫二上应该都不会缺席。

科学家认为,尽管木卫二的海洋中没有阳光,但是却有稳定的热源来提供能量,在这里,液态水可以与富含矿物质的温暖岩层发生一系列的化学反应,从而具备了与地球上原始生命诞生时相似的环境条件。


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除此之外,由木星强大的磁场捕获到的高能粒子会不断地撞击木卫二的表面,从而产生氧化性化学物质;来自太阳的辐射还会将木卫二表面的水分子分解,并产生氧气;而撞击木卫二的小天体则可能会带来天然的有机物,这些物质都可能会通过木卫二活跃的地质活动进入冰下海洋,从而进一步提高外星生命诞生的概率。

总而言之,木卫二的海洋中具备了诞生生命所需的所有条件,即能量来源、液态水以及构成生命所需的物质,正因为如此,科学家才相信其中存在外星生命。那么如果木卫二的海洋中真的存在外星生命,它们会是什么样子呢?

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与地球相比,木卫二的海洋中的环境条件要恶劣得多,因此我们想象中的那种具备高等智慧的外星生物,在木卫二是根本不可能存在的。

科学家普遍认为,木卫二的海洋中可能只存在一些结构简单的微生物,不过也有科学家认为,木卫二的海洋中或许存在着与地球类似的深海热泉生态系统,如果氧含量合适的话,其中可能会存在一些软体动物或者鱼类,至于它们的味道如何,还有待进一步的探索。


好了,今天我们就先讲到这里,欢迎大家关注我们,我们下次再见。

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